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¿Cuál fue la primera computadora?

Tratar de responder cual fue la primera computadora con una respuesta corta y definitiva es difícil debido a la evolución que ha tenido a lo largo de la historia tanto el significado de computadora como el concepto de lo que es una computadora. Se cree que la palabra “computadora” se comenzó a utilizar a principios del siglo XVII para describir a una persona que llevaba a cabo cálculos matemáticos o cómputos. No fue hasta finales del siglo XIX que la definición de computadora comenzó a cambiar al darse cuenta que una maquina era capaz de realizar cálculos matemáticos más precisos y más rápidamente que cualquier equipo de “computadoras humanas”.

Pero volviendo a tratar de responder a la pregunta inicial de ¿cuál fue la primera computadora?, Se puede decir que mucha literatura le otorga este título a la computadora ENIAC construida en la universidad de Pensilvania en 1946. La razón por la cual la ENIAC es considerada por muchos como la primera computadora, es porque fue la primera computadora digital completamente funcional y de uso general en ser patentada. La patente fue más tarde invalidada por el juez Earl R. Larson aumentando así la controversia sobre cual fue la primera computadora.

Otras respuestas a ¿Cuál fue la primera computadora? Se presentan a continuación:

Maquina Diferencial – La primera computadora mecánica

En 1821, el inventor y matemático Charles Babbage, comenzó el desarrollo de la Maquina Diferencial, considerada la primera máquina computacional automática capaz de calcular funciones polinómicas usadas en aplicaciones generales de matemáticas e ingeniería.

Maquina Diferencial de Charles Babbage

De acuerdo al Museo de la Historia de la Computadora, Charles Babbage invento varios modelos de máquinas diferenciales pero fallo en su construcción. No fue hasta el 2002 que se construyó exitosamente la primera maquina diferencia en Londres, Inglaterra después de 153 años de haber sido diseñada.

La máquina diferencial No. 2

La máquina diferencial No. 2 fue construida basada en los diagramas originales de Charles Babbage e incluye un total de 8,000 piezas, pesa 5 toneladas y mide 3.35 metros de longitud.

Zuse V1 (Z1)

En 1936, el ingeniero Konrad Zuse diseño su primera computadora, la cual, fue inicialmente llamada V1, después de la segunda guerra mundial, la V1 fue conocida como la Z1 debido a que Zuse quería evitar cualquier relación con los misiles nazis V1. La construcción de la Z1 comenzó ese mismo año y fue terminada en 1938. A continuación se presenta una foto de la Z1 de Zuse tomada en el apartamento de sus padres:

computadora z1 de Zuse

La Z1 incluía un total de 20,000 piezas y pesaba alrededor de 1 tonelada. La Z1 era una computadora programable y por eso es considerada por muchos como la primera computadora. La Z1 consistía en seis unidades básicas: una unidad de control, una unidad aritmética, entrada y salida, una memoria, un selector de memoria y un lector de cintas.

zuse y computadora z1

Colossus – La primera computadora eléctrica programable

La Colossus, diseñada por Tommy Flowers en 1943, fue la primera computadora eléctrica a gran escala y fue utilizada por el gobierno británico para tratar de romper el código de los mensajes encriptados enviados por los alemanes durante la segunda guerra mundial. La Colossus usaba bulbos para llevar a cabo operaciones Booleanas y cálculos.

computadora colossus

Existieron dos diseños diferentes de la Colossus, la Mark 1 y la Mark 2. La Mark 1 incluía un total de 1,600 bulbos para su operación mientras que la Mark 2 fue una versión mejorada del modelo original que incluía 2,400 bulbos y era 5 veces más rápida y más sencilla de operar que la Mark 1. Las unidades básicas del diseñó de Flowers incluía una unidad lógica para operaciones Booleanas, un control maestro para contadores electrónicos, un lector fotoeléctrico, un codificador, un sumador similar a la máquina de Lorenz y una impresora.

La Colossus Mark 1 estuvo completamente en operación en Febrero de 1944 mientras que la versión mejorada Mark 2 estuvo lista para Junio de 1944. En un esfuerzo por mantener el proyecto en secreto, la mayor parte del hardware y los diagramas de la Colossus fueron destruidos lo que evito el reconocimiento a su diseñador en vida.

Una réplica de la computadora Colossus fue construida en el 2007 y está en exhibición en el Museo Nacional de la Computación

computadora colossus mark1

Computadora ABC – La primera computadora digital

La computadora Atanasoff-Berry ABC, después llamada simplemente ABC, fue diseñada por el profesor John Vincent Atanasoff y el estudiante de posgrado Cliff Berry en 1937 para después ser completada en 1942 en la Universidad Estatal de Iowa. La ABC fue la primera computadora en utilizar capacitores para almacenar información como si fuera una memoria RAM y era capaz de realizar 30 operaciones de manera simultánea.  

La ABC era una computadora diseñada para un uso en específico, el resolver sistemas de ecuaciones algebraicas lineales y era capaz de resolver sistemas que incluían hasta 29 variables desconocidas. Este tipo de operaciones matemáticas eran muy complejas y consumían mucho tiempo en la época en la que la ABC fue construida.

En 1997 se completó una réplica de la computadora ABC en la Universidad Estatal de Iowa la cual se muestra a continuación.

computadora Atanasoff-Berry ABC

Las ideas principales que Atanasoff utilizo en el diseño de la ABC fueron escritas en una servilleta y eran las siguientes: No métodos mecánicos, solo electricidad y electrónica, números binarios, memoria creada con capacitores y operaciones lógicas de 0s y 1s.

Un video que muestra la réplica de la computadora ABC construida en 1997 puede verse a continuación:

ENIAC – La primera computadora de uso general

La controversia creada alrededor de la ENIAC como la primera computadora se debe más a lo legal que a lo estrictamente tecnológico. De hecho las ideas que dieron lugar a la computadora ABC fueron después usadas en el desarrollo de la ENIAC. Incluso, existe una carta escrita en 1941 que demuestra que el diseñador de la ABC, John Vincent Atanasoff, tuvo contacto con uno de los principales diseñadores de la ENIAC, el Dr. Mauchly.

carta de atanasoff a mauchly

La ENIAC fue diseñada para calcular tablas de balística para el ejército de los Estados Unidos por John Mauchly  y J. Presper Eckert en la Universidad de Pensilvania. La ENIAC tenía una velocidad mil veces mayor que la de las maquinas electromecánicas de la época, este poder computacional aunado a la capacidad de ser programada atrajo la atención de científicos e industriales.

computadora eniac

La ENIAC era una computadora modular integrada por múltiples paneles que realizaban múltiples funciones. Veinte de estos módulos eran acumuladores diseñados para almacenar un número decimal de 10 dígitos en la memoria. Para lograr una alta velocidad de cómputo, los módulos tenían que enviar y recibir números, procesarlos, guardar el resultado y ejecutar la siguiente operación. La ENIAC incluía 17,468 bulbos, 7,200 diodos de cristal, 1,500 relays, 70,000 resistencias, y 10,000 capacitores. La computadora pesaba alrededor de 30 toneladas, ocupaba una superficie de 167 m2 y consumía 150 kW de energía.

 

Las computadoras de Zuse, la Colossus, la ABC y la ENIAC fueron diseñadas y construidas durante la segunda guerra mundial. Algunas de ellas fueron destruidas en ataques y otras se mantuvieron como secreto de estado hasta los años 70 e incluso desmanteladas. La ENIAC fue dada a conocer en 1946 y capturo la imaginación de mundo. Por varias razones, incluyendo el hecho de que en Junio de 1941 John Mauchly tuvo la oportunidad de examinar la computadora ABC de Atanasoff, la patente otorgada en 1964 a la ENIAC fue revocada en 1973 por una corte federal y de esta manera se le dio el reconocimiento a John Vincent Atanasoff como el inventor de la primera computadora digital.

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