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Razones por las que Apple no utilizo una pantalla de zafiro en el iPhone 6

El año antes de que Apple lanzara el iPhone 6, la compañía invirtió más de $1,000 millones dólares en un esfuerzo por hacer la pantalla de zafiro uno de los mayores puntos de venta del teléfono inteligente. La idea de fabricar pantallas utilizando un material que prácticamente no se raspa le hubiera ayudado al iPhone 6 a apartarse aún más de sus competidores.

Muchos fueron los rumores que se generaron acerca de la pantalla de zafiro que incluiría al iPhone 6, pero cuando Apple anuncio el tan esperado smartphone el pasado mes de Septiembre, el dispositivo no incluía una pantalla de zafiro y si una pantalla fabricada con el mismo material que se ha utilizado en versiones anteriores. Un dato que llama la atención es el hecho de que un mes después del lanzamiento del iPhone 6, la compañía que se suponía sería la encargada de fabricar millones de pantallas de zafiro para los dispositivos de la manzana, GT Advanced Technologies, se declaró en banca rota.

Algunos documentos sobre la declaración en banca rota de GT Advanced Technologies, así como algunos comentarios de gente que estuvo involucrada con la compañía durante las operaciones de Apple y GT, proporcionan algunas pistas de las razones por las que Apple no utilizo una pantalla de Zafiro en el iPhone 6.

El zafiro parecía ser el material perfecto para la fabricación de pantallas para smartphones, después de todo, ha sido ampliamente utilizado en relojes de lujo e incluso Apple ya lo ha utilizado para cubrir las cámaras y el botón del Touch ID de algunos iPhones desde octubre del 2013. Pero la fabricación de pantallas de zafiro lo suficientemente grandes para ser utilizadas en los smartphones cuesta alrededor de 10 veces más de lo que cuesta la utilización de vidrio.

pantalla de zafiro

En el 2013, GT Advanced Technologies, una compañía que por varios años había fabricado y vendido hornos para la fabricación cristales de zafiro, afirmo que podría reducir el costo en dos terceras partes incrementando el tamaño de su equipo y con la modificación del método de manipulación del cristal para fabricar cristales cilíndricos que son dos veces más grandes que los cristales de zafiro ordinarios.

En un inicio, Apple le ofreció a GT comprar los hornos modificados para la fabricación de cristales cilíndricos de zafiro, pero de acuerdo a personas allegadas a la negociación, después de cinco meses Apple cambio las reglas de la compra exigiéndole a GT que ellos mismos fabricaran los zafiros. De hecho, Apple quería que GT construyera la fábrica más grande del mundo capaz de producir más del doble de la producción mundial de zafiro.

De acuerdo a documentos de la corte de banca rotas que lleva el caso de GT Advanced Technologies, Apple señaló que GT había fallado en fabricar cualquier cantidad significativa de zafiro que fuera utilizable.

pantalla de zafiro del iphone 6

Problemas en la fabricación del zafiro

La producción de zafiro requiere de un ambiente muy limpio, pero la construcción en curso de la fábrica significo el cultivo de zafiro en un ambiente altamente contaminado que afecto la calidad del material. De acuerdo a GT, el cultivo de zafiro también requiere del suministro ininterrumpido de agua y electricidad para regular la temperatura del óxido de aluminio fundido utilizado para formar los cristales cilíndricos. GT señaló que en un esfuerzo de ahorrar dinero, Apple decidió no instalar fuentes de alimentación de emergencia y que múltiples cortes de electricidad arruinaron lotes enteros de zafiro.

Problemas técnicos

Los problemas técnicos también se vieron agravados por el hecho de que lleva casi un mes el cultivo de un lote de cristales cilíndricos de zafiro. De acuerdo a Eric Virey, experto en la fabricación de zafiro que trabaja para la compañía francesa Yole Développement, no hay manera de monitorear de manera directa si los cristales de zafiro se están formando correctamente dentro de un horno. Y agrego, “solo se ven los resultados al final del mes cuando se abre el horno”.

Aunado a estos problemas de fabricación, GT menciono que existieron problemas con el equipo utilizado para cortar y pulir los cristales, el cual, según GT, fue seleccionado por Apple. Por ejemplo, un cortador de zafiro que supuestamente tarda 3.6 horas en cortar los cristales le tomaba 20 horas y tuvo que ser remplazado. De acuerdo a GT, este tipo de problemas incremento el precio de producción en un 30%.

Apple vs GT Advanced Technologies

Los términos del acuerdo de Apple con GT comprometían a la segunda a proveer grandes cantidades de zafiro pero Apple no tenía la obligación de comprarlo. En los documentos de la corte de banca rota, GT acusa a Apple de tácticas maliciosas y dijo que los términos del acuerdo eran desproporcionadamente a su favor.

No queda claro si este fracaso marca el fin de las pantallas de zafiro para los smartphones de Apple. Apple está utilizando zafiro en la pantalla de una de las versiones del nuevo Apple Watch pero no se apoya en GT para la fabricación del material.

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